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Our yesteryear grandmothers’ strength, an inspiration for today.

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Our yesteryear grandmothers’ strength, an inspiration for today.

“My name is Steve” / "Mi nombre es Steve"

I love reading old stories, where I can think deeply about the characters and the situations.  You can feel how living was by those times, and even without that purpose in mind, you find yourself analyzing the role of women in those years. Fortunately, remarkable women have slowly been recovered from the forgotten side of history. Women that contributed or fought for a voice, the right to vote, education and health.

“Buenos Aires in sight: 160 pictures and stories”[1] is not an exception to my preferences. This book, by Daniel Balmaceda, is a compilation of selected captured moments which were published by several antiques media from the old Buenos Aires city, Argentina.  

There is one picture that caught my attention: two high-society ladies going for a drive on a new sporty car Citroën. The journalist who presented the situation, surprised by such female audacity, invited us to think:

“How astonished our yestearyear grandmothers would be to see a female figure, all delicacy and sweetness, wielding the steering wheel to launch her machine to unusual speed overcoming obstacles in the middle of the race.” Caras y Caretas Magazine,1928. [2]

That rhetorical question made me think about my grandmothers and about their own grannies, which inspired me to write this blog.

My two grandmothers, contemporaries to the photo’s ladies, lived in different areas of the region of the Humid Pampas[3] from Argentina, where both families were dedicated to the farming and livestock activity.

One became a widow when she was only 20 years old and was mother to a 6 months-old baby-girl. Quiet and sweet, hardworking and dedicated, it was not the first time neither the last that she made a path for herself.

The other one, the youngest girl out of 10 siblings, a natural leader, gentle but not docile, lost her father when she was only 3-year-old. Unexpectedly, her mother had to move to the town, using all her network to rebuild a new life without the country labor income.

Both families, Spanish-criollos[4] descendants, lived in these latitudes for generations. Their stories are interlocked to the turbulent avatars that this land proposed. It must be kept in mind that this land was a Spanish colony and Buenos Aires was just a small village with a port, going through independence and civil wars, including the land colonization by battles and peace treatments with native people, until it finally became a booming country offering opportunities to the European immigrants.

Through all that, they worked the land, populated the country and followed the frontier [5] progression.

Back to the “Caras y Caretas” magazine’s note with the ladies in the car… the question resonated in my head: “How astonished our yestearyear grandmothers would be to see a female figure, all delicacy and sweetness, wielding the steering wheel to launch her machine to unusual speed overcoming obstacles in the middle of the race.” I couldn’t help but wonder what my grandmothers would have thought about it had they read it by 1928.

I imagine my hardworking grandmother would talk about how it would not surprise her grandmother: there are records of her in 1895, widowed with two little children, after crossing 700 km of the deserted Patagonia [6].

Additionally, my other grandmother, the fierce and gentle one, would think that it would not call her granny’s attention. She grew up listening stories about how her grandmother had lived with all her daughters in the frontier in the year 1875, and the risks that came with that. They were used to the savage malón[7] attacking their country-side properties and livestock. When this happened, they wore all their dresses one over the other and got on their horses, took the reins and escaped at unusual speeds in order to save their belongings, freedom and lives.

Yes, that was their life by that time.

My grandpas would have had a voice too, to tell us that their mothers dared to cross an ocean from Europe to America when the XIX century was ending, to begin a new life in an unknown world.

All those adventures of different families, where the women are also the protagonists, were happening until my parents met in a long trip train a Christmas eve 60 years ago. And here I am, reviewing the women role through their families.

When I was a child, the feminist movement had already had some wins. However, cartoons, movies, magazines and school books insisted on showing us a woman model all delicacy, weak, dependent, passive, dedicated to the home. Those stereotypes were odd to me and did not match with what I saw growing up: my mother, breastfeeding my youngest sister while graduating from a technical career.

What a contrast between my female ancestors and images that represented women at those times!

Despite becoming conscious about those biases due to the stereotypes that society tried to impose, we find ourselves sometimes doubting about women’s abilities.

In those occasions, our female ancestors can be an excellent source of inspiration: even though they lacked both physical strength and legal rights, they knew how to cope with all the adversities and carry on.

They represent all the anonymous women who with their audacity o resistance contributed peacefully and quietly to turn a vast end-of-the-world land into a nation.


[1] “Buenos Aires en la Mira, 160 historias y fotos”, by Daniel Balmaceda. Editorial Sudamericana, 2014

[2] “Caras y Caretas”,Argentine weekly magazine (1898-1939 Collection)//Semanario Argentino (1898-1939)

[3] Humid pampas: extensive fertile region that due to weather propitiates the cereal harvest and livestock. That area made Argentina to become one of the main food providers to the world by early XX century. // Pampa Húmeda: Extensa región de praderas propicia por su clima y terreno para la agricultura intensiva y cría de ganado. Convirtiéndola en una proveedora importante de alimentos al mundo.

[4] Criollos: European descendants born in America’s colonies used in the colonization era.// Criollos: denominación que recibían los descendientes de europeos en américa en la época de la colonia.

[5] Frontier: A fort line which stablished the territory dominated by European-Criollos people// Frontera: Línea movible que representaba el límite del territorio dominado por los criollos, protegida por fortines que luego fueron las bases de las actuales pueblos y ciudades.

[6] Patagonia: Enormous rough, cold and windy terrain, with a unique flora, fauna and landscapes, in the south of South-America that was the last region to be colonized.// Patagonia: Extensa área en el sur de Sudamérica, desierta fría y ventosa, con única flora, fauna y paisajes. Fue la última zona en ser colonizada.

[7] Malón, name given to the surprise raids of some savage native’s bands from 17th to 19th centuries., In the raids they burn houses, stole horses and cows, kill men, and take captive women and children, using spears, arrows and boleadoras, rustic arms made with rounded stones.// Malón: Táctica militar ofensiva empleada ocasionalmente por algunos pueblos indígenas del siglo 17 a 19 que consistía en el ataque rápido y sorpresivo de un grupo de guerrero a caballos con lanzas y boleadoras con el objetivo de saquear el ganado, quemar las casas, matar al criollo y capturar mujeres y niños.


Me gustan las historias antiguas donde puedo apreciar a sus protagonistas, detenerme e interpretarlos. Es posible sentir como era vivir en aquellas épocas, y sin pretenderlo encontrarse analizando la situación de la mujer en ese entonces. Afortunadamente, lentamente se ha ido rescatando del olvido a remarcables mujeres. Mujeres que abogaron por una voz, un voto, educación y salud.

No escapa a mis gustos “Buenos Aires en la mira: 160 fotos e historias”[1] de Daniel Balmaceda, quien seleccionó momentos captados y publicados por diversos medios de época de Buenos Aires Argentina. Me detengo en una foto: dos señoritas de la alta sociedad de Buenos Aires están por manejar un automóvil Citroën último modelo de 1928. El periodista sorprendido ante tal osadía femenina se pregunta:

Con qué cara de asombro verían las abuelas de antaño una figura femenina, toda delicadeza y dulzura, empuñando valientemente el volante para lanzar su máquina a velocidades inauditas, y para salvar los obstáculos en plena carrera.” Caras y Caretas, 1928.[2]

Y esta pregunta retórica, al hacerme pensar en mis abuelas y en sus propias abuelas, es la que me inspira este blog.

Mis dos abuelas, contemporáneas a las señoritas de la foto, vivían en distintas zonas de la pampa húmeda [3] de Argentina, donde la principal actividad es agro ganadera.

Una quedó viuda a los 20 años con una beba de 6 meses. Callada, dulce, emprendedora, empeñosa sin descanso, no sería la primera vez ni la última que que emprendió el modo de ganarse la vida en la ciudad sin depender de un hombre.

La otra, hija menor de 10 hermanos, huérfana de padre a los 3 años, gentil, nada dócil, líder innata. Inesperadamente, su madre tuvo que recurrir a todas sus redes para reconstruir la vida en la ciudad, lejos del campo que era sostén de la familia.

Las familias de ambas llevaban generaciones de descendientes hispanos-criollos[4] en estas latitudes.  La historia de estas familias se entrelaza con los turbulentos avatares que esta tierra les proponía. Desde cuando Buenos Aires era solo una aldea con puerto del virreinato español, pasando por las guerras de independencia, civiles, incluyendo la colonización mediante batallas y tratados de paz con los nativos, hasta llegar a ser un país pujante lleno de oportunidades para los inmigrantes. Y así fueron, mediante sus trabajos rurales, poblando la nación a medida que la frontera [5] avanzaba civilizando nuevos territorios.

Vuelvo a la nota de Caras y Caretas de las señoritas manejando el auto en 1928, y la pregunta resuena en mi cabeza. “Con qué cara de asombro verían las abuelas de antaño una figura femenina, toda delicadeza y dulzura, empuñando valientemente el volante para lanzar su máquina a velocidades inauditas, y para salvar los obstáculos en plena carrera.”

No puedo evitar pensar que hubieran pensado mis abuelas de haberlo leído.

Imagino a mi empeñosa abuela diciendo que su abuela no tendría ninguna cara de asombro: que hay registros de ella en 1895 cerca de Chile, viuda con dos pequeños niños, después de haber atravesado 700 km de la desierta Patagonia[6].

Y la otra, la gentil, diría que su abuela no sentiría tampoco ningún asombro. Creció escuchando sus historias de vida en la frontera en 1875 y los riesgos que sufrían junto a sus hijas. Cuando venía el salvaje malón [7]  a arrasar con las propiedades de los criollos, se ponían todos sus vestidos uno encima del otro, se subían a los caballos, empuñaban las riendas y a inusitadas velocidades huían del peligro sorteando obstáculos para proteger así sus pertenencias, su vida y su libertad.

Si, así era la vida de ellas por entonces.

Mis abuelos también tendrían que opinar y ellos contarían de sus madres, quienes desde Italia y desde España, se animaron a cruzar un océano hacia América cuando el siglo XIX finalizaba, hacia un mundo desconocido para iniciar otra vida.

Todas estas aventuras de familias diversas, donde las mujeres no dejan de ser protagonistas, se fueron cruzando hasta converger en que mis padres se conocieran una Noche Buena y para siempre en un largo viaje de tren hace más de 60 años. Y acá estoy revisando la historia del rol de la mujer a través de ellas.  

Cuando era niña, el movimiento feminista ya había ganado sus batallas.  Sin embargo, películas, dibujos animados y hasta libros escolares, insistían en mostrar a la mujer como delicada, dócil, débil, pasiva, sumisa, dependiente.  Este estereotipo que me rebelaba tanto, no se condecía ni con mis preferencias ni con mi madre, a quien ví recibirse de una carrera técnica amamantando a mi hermana menor.

 ¡Que contraste entre mis ancestros femeninos y la imagen que se transmitía de la mujer en aquellas épocas!

A pesar de ser conscientes de estos sesgos por los estereotipos que la sociedad construyó e impuso, a veces aún dudamos de las habilidades femeninas.

En esas ocasiones nuestros ancestros femeninos pueden ser una excelente fuente de inspiración:  ellas, sin la fuerza física y sin derechos legales que las amparen, supieron seguir adelante y superar todas las adversidades.

Ellas representan a todas esas anónimas y valerosas mujeres que con su osadía o resistencia contribuyeron pacífica y silenciosamente a que un vasto territorio en el fin del mundo se convirtiera en una nación.


Posted by María del Rosario Valicente on: March 31, 2019 04:04 PM | Permalink

Comments (7)

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Gracias maria del rosario. Tienes historias llenas de color y amor que nos motivan. Nuestas abuelas y ancestras nos dejaron valores y joyas para ser lideres. Mi abuela era una mujer que nunca lwvanto su voz ante un esposo machista y trabajador sus hijas debian estar en casa y en los ificios de la casa de campo como criat gallinas, cerdos, ordeñar vacas y sus hijos trabajando en la revoleccion de las coxechas y alimebtando a los caballos. Recuerdo que mi abuela era lider del hogar pero una lider sumisa y que dedico su vida a cuidar de su familia. Mi madre no es diferente aunque si tiene mucho mas revoluciones para no dejarse someter de nadie aun siendo lider del hogar. Todos gemos sacado algo de nuestras abuelas y madres y los cambios generacionaes nos moldean y nos convocan a estilos diferentes de liderazgo sin cambiar parte de nuestra escencia

Provides a good idea to enhance the general technical knowledge in the project guidance topics.

Nice article and very inspiring.

Thank you!!

I had strong grandmother examples of courage and embracing change and adventure. Their bravery is a constant inspiration to me. Thank you for sharing your story and for opening this topic for us.

Lovely story Piki! It's good to remember brave women who, despite the difficulties, have shown their leadership at all times! Congratulations on your post!

I grew hearing stories from my grand-grandmother about the Mexican revolution, those stories gave me the strength to grow fighting against obstacles, I think we need to learn more about the history of our families because they lived struggles that we don´t appreciate today, the advance of our society is the result of those fights and I support the idea that women have been bravest in history because they lived restrictions all those years, but today we realize that they were never only housewives, they have been too heroes, scientist, fighters and have been changing history in more than one occasion.

Very inspiring! Great reminders that we're strong and we come from strength

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