Role Models for Women: Why are they important

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Leadership positions does not turn people who hold them into leaders. Becoming a leader is a construction process where your own identity as a leader is construct through time and validated by others that recognize you as a leader. Like a virtuous cycle, others recognition and reaffirmation of your own leadership capacity reinforce your self-confidence and encourage you to further seek leadership and growth opportunities. Leaders identity is also founded by a strong sense of purpose. This sense of purpose motivates people to push their limits in the road of pursuing their objectives and dreams. When leaders are connected with larger purposes, people around them, sharing similar values, trust them and also get connected to larger purposes. This help people find a meaning to their work, hence motivation.
 
Considering this, we find that role models play an important part in modeling our own identity as leaders. People learn new roles by imitating and experimenting traits and behaviors we see and admire in others. Besides, seeing other actions as leaders being validated and approved by others offers an example of how a leader should be and act and give us guidance. Recent studies suggest that women benefit from same-gender role models more than men do. In the case of women seeking to advance in their positions, finding role models in organizations with under-representation of women in upper levels is by all means difficult. Women development as leaders also faces a double bind since what is seen as self- confidence and assertion in a man is sometimes seen as authoritarian and aggressive in women and very often they are considered either too aggressive or not confident enough. This is why having women role models in organizations could be very useful in facilitating other women find their identity as leaders and encouraging them to take risks and advance in their leadership positions.
 
Role models help us see our potential. They inspire us and help us increase our self-confidence and ambition. But where can we find role models when women in senior level roles in our organization is scarce?
 
I particularly find myself very often reading stories about women who made a difference in their field or community through history. Mostly unknown women for me until I read about them and their courageous and admirable stories. It also works for me to keep me signed up to or to follow on social media pages, blogs, communities or people that share interesting content related to women empowerment and gender equality. YouTube has ton of great material to explore too. I recently find great inspiration and motivation in an entrepreneurship program designed exclusively for women in STEM (Science, Technology, Engineering, Mathematics) fields. Being part of a group of strong, powerful, smart and proactive women really made me feel empowered. Thus, communities or groups of interest are great places to find motivation and opportunities to work on the abilities or skills we want to develop. Likewise, you can find mentors there or in specific organizations that work to help women develop the skills we need.
Of note, role models should be attainable, someone who have achieved a status that is reachable and attainable in our minds, otherwise a role model could have a negative effect and be demoralizing. Real world, known and closed women are a good example of role models too. Personally, I find inspiration in a friend and colleague, Mariela, a pharmacist who recently engaged in Doctors Without Borders and left Buenos Aires to go to a mission in Guinea Bissau. Another friend of mine from childhood, Virginia, a 40-year-old mother of two, who went back to college to finish her undergraduate studies after 8 years of quitting them to stay at home and raise her children. Both life stories represent to me, like many other stories of women out there that we do not know, women pursuing a dream, women with an inspirational purpose, a desire, objective or even a quest for finding a deeper meaning in what they do and expect from life. Brave women giving their most, pushing their limits and serving as models to many others. Just looking into my owns roots, women like my grandmother and beloved sister.

 

Spanish version 


Modelos a seguir para las mujeres: ¿Por qué son importantes?
 
Las posiciones de liderazgo no convierten en líderes a las personas que las poseen. Convertirse en un líder es un proceso de construcción en el que la identidad propia de cada uno como líder se va construyendo y es validada por otros que nos reconocen como líderes en el tiempo. Cual círculo virtuoso, el reconocimiento y la reafirmación de nuestra propia capacidad de liderazgo por parte de terceros refuerza nuestra autoconfianza y nos alienta a seguir buscando oportunidades de liderazgo y crecimiento. La identidad de los líderes también se basa en un fuerte sentido del propósito. Este sentido del propósito impulsa a las personas a superar sus límites en el camino de la consecución de sus objetivos y sueños. Cuando los líderes están conectados con propósitos más profundos, las personas a su alrededor que comparten valores similares, confían en ellos y también se conectan con propósitos más profundos. Esto contribuye a que las personas encuentren un sentido a su trabajo y, por lo tanto, motivación.
 
Teniendo en cuenta esto, encontramos que los modelos a seguir o referentes juegan un papel importante en el modelado de nuestra propia identidad como líderes. Las personas aprendemos nuevos roles imitando y experimentando rasgos y comportamientos que vemos y admiramos en los demás. Además, ver las acciones de líderes que están siendo validadas y aprobadas por otros nos brinda un ejemplo de cómo un líder debe ser y actuar y nos sirve de guía. Estudios recientes sugieren que las mujeres se benefician más que los hombres de los modelos a seguir del mismo género. En el caso de las mujeres que buscan avanzar en su posición laboral, encontrar modelos a seguir en organizaciones con baja representación de mujeres en cargos superiores puede llegar a ser muy difícil. Por otro lado, el desarrollo del liderazgo en las mujeres también se enfrenta a lo que se denomina una encrucijada, ya que lo que es considerado autoconfianza y asertividad en las acciones de un hombre a veces es considerado autoritarismo y agresividad en las acciones de una mujer y, muy a menudo, se las considera o demasiado agresivas o sin la suficiente autoridad. Esta es una de las razones por las cuales encontrar modelos de mujeres líderes en las organizaciones podría ser muy útil para ayudar a que otras mujeres exploren y descubran su identidad como líderes y se animen a asumir riesgos y progresar en su posición laboral.


Un referente o modelo a seguir nos ayuda a ver nuestro potencial. Nos inspira y nos ayuda a aumentar nuestra autoconfianza y nuestra ambición. Pero, ¿dónde podemos encontrar modelos a seguir cuando en nuestra organización son escasas las mujeres con cargos de nivel superior?
 
Particularmente me encuentro muy a menudo leyendo historias sobre mujeres que hicieron una diferencia en su campo de desempeño o en su comunidad a lo largo de la historia. En su mayoría mujeres desconocidas para mí hasta que leo sobre ellas y sus admirables historias. También me sirve mantenerme registrada o seguir en las redes sociales algunas páginas, blogs, comunidades o personas que comparten contenido interesante relacionado con el empoderamiento de la mujer y la igualdad de género. YouTube tiene un montón de buen material para explorar también. He encontrado, hace muy poco, gran motivación e inspiración en un programa de emprendedurismo diseñado exclusivamente para mujeres que se desempeñan en el área de las STEM ( del inglés: Ciencia, Tecnología, Ingeniería y Matemática). Ser parte de un grupo de mujeres fuertes, inteligentes, poderosas y proactivas realmente me hizo sentir empoderada. Así, las comunidades o grupos de interés son excelentes lugares para encontrar motivación y oportunidades para trabajar en las habilidades o aptitudes que queremos desarrollar. Del mismo modo, también en estos lugares o en organizaciones específicas que trabajan en el empoderamiento de la mujer se pueden encontrar mentores que nos ayuden a desarrollar las habilidades que necesitamos. 
Cabe destacar que los modelos a seguir que elijamos o nos presenten deberían representar a alguien alcanzable, alguien que haya llegado a un estado que nos parezca alcanzable y posible para nosotros mismos, de lo contrario, el modelo podría tener un efecto negativo y ser desmoralizante. Las mujeres del mundo real, conocidas y cercanas son también un buen ejemplo para tener en cuenta. Personalmente, me inspiro en una amiga y colega, Mariela, una farmacéutica que recientemente se inscribió en Médicos Sin Fronteras y dejó Buenos Aires para asumir un rol muy importante en una misión en Guinea Bissau. Otra amiga mía de la infancia, Virginia, una madre de 40 años de dos niños, que regresó a la universidad para terminar sus estudios universitarios después de 8 años de haberlos interrumpido para quedarse en casa y criar a sus hijos. Ambas historias de vida representan para mí, como seguramente muchas otras historias de mujeres que no conocemos, mujeres que van tras un sueño, mujeres con un propósito profundo e inspirador, un deseo, un objetivo o incluso una búsqueda para encontrar un significado más profundo en lo que hacen y esperan de la vida. Estas mujeres valientes dan lo mejor de sí, superan sus propios límites y sirven de modelo a muchas otras. Sencillamente mirando un poco en mis propias raíces, mujeres como mi abuela y mi amada hermana.


Bibliography & Interesting readings /Bibliografía & Lecturas interesantes

Women and the labyrinth of leadership. Alice H. Eagly & Linda L. Carli. Harvard business review. Harvard business review 85(9):62-71, 146. October 2007. DOI: 10.1037/e664062007-001

Taking Gender Into Account: Theory and Design for Women’s Leadership Development Programs. Robin J. Ely,  Herminia Ibarra, Deborah M. Kolb. Academy of Management Learning & Education, 2011, Vol. 10, No. 3, 474–493. http://dx.doi.org/10.5465/amle.2010.0046.

A bed of thorns: Female leaders and the self-reinforcing cycle of illegitimacy. Andrea C. Vial, Jaime L. Napier, Victoria L. Brescoll. The Leadership Quarterly. Volume 27, Issue 3, June 2016, Pages 400-414.

The Role of Female Role Models. https://thesocietypages.org/trot/2017/02/22/the-role-of-female-role-models/

The Role Model Effect: Women Leaders Key To Inspiring The Next Generation.  https://www.forbes.com/sites/worldviews/2012/01/19/the-role-model-effect-women-leaders-key-to-inspiring-the-next-generation/

Posted by Fernanda Quinteros on: June 27, 2019 04:54 PM | Permalink

Comments (4)

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Thank you for sharing. I find I can learn from everyone - what TO BE.....and what NOT to be! It is very important to build our reputations and to model what TO BE for new men and women coming into their careers.

Thank you for your comment Lori. I totally agree with you!!

What I find particularly interesting in role models is the effect they have in helping people envisioning theirselves in a certain role, in a certain area in which, otherwise, they would'nt have thought possible to assume or enter. For example, young girls following STEM careers or a career in politics as the last two articles I cited as bibliography show.
Thanks!

Thank you for sharing, Fernanda!

What tips can you give to those that don't have good examples to follow?

Thank you, Fernanda, for a great post!

I’ve had many role models in business, IT, and project management, most of which have been strong women whom I have appreciated and learned much from. I view Modeling as the great influencer; it reaches farther and deeper than motivational speech, which often drifts away before activities even begin.

Keep up the good work!

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