Project Management

Women in PM Leadership

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We'll explore the lessons, traits, characteristics and opinions of women serving in leadership positions in the project management profession. Join the conversation!

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Come see the world from up here

Today I’m going to spend the day revisiting myself

Resetting my world

Reorganising my shelf

Because yesterday is too far gone

And all I need is to be ready for tomorrow…

Vanessa Guimarães


I wrote this text to myself but I think it should be shared. I want to share it here because we are part of a global community, and that should mean something. We are supposedly open to diversity and more tolerant to the differences. We have travelled around the world, we learned about other cultures, we speak other languages, most of us have been labelled “the foreigner” somewhere. When we speak our minds, people see a person who is international, a leadership. It should mean something. So I want to share this with you, and if you still think diversity is only another policy to tick out of your corporate social responsibility list, please, just please re-evaluate your privileged position and have some empathy. You might be making someone’s life a bit harder.  



Every now and then we have to face a difficult situation. It makes us stronger, it makes us review our values and principles, it tests our patience, it brings us closer to who we really are.

Every now and then we are caught in a dilemma. You can either follow your heart, your guts or your brain. You can hurt, be hurt or let hurt. You can take a breath, take some time, react, overreact, but you can never keep it quiet.

Silence does not exist. Those who are alive are always haunted but a little voice inside asking those questions that we try so hard to avoid. Is this it? Is that all? What is next? Who is next? Am I enough? Am I strong enough? The thing is that the answers to these questions are not relevant. What triggered them, what they make you feel, that´s what really matters.

Understanding the trigger, though, is just as complicated. Sometimes it was just a bad day, you were just not feeling it, it was just the weather, the pending bills, your boss, your partner, a car driving too fast, an unworthy person, an idiot that crossed your way. Do people really say things they don’t mean? How long does it take one to process what is in front of them, rationalise about it, decide to say something about it and… Regret? Really?

Some things just can’t be changed. Yesterday I was a victim of racism. I can’t change the colour of my skin and I shouldn’t need to change the texture of my hair. I can’t change the fact that I heard what I heard. And it was such a dear person to me… It still is. Some things can’t be changed, at least not that fast.

Those who know me will agree that I am not easily offended. And for sure it was not the first time that racism has looked me in the eye… Usually I am strong, I rise above, I prefer to think that I deserve better, that that person is just not worth my energy. But why do I always have to be so strong? Why do I have to wear such a thick shell to protect myself from others, from the world? Why can’t I just be me?

Dressing up, the make-up, the hair, the neutral colours… How much of that is really me? I tried not to be affected by what happened and, like I said, usually I am pretty good at it, but should I?

Going back in time I realise that this so called strength has been with me since I was just a kid. Is it fair that a kid needed to be strong in order not to be broken by the environment? You might think it is an exaggeration, but I remember second guessing myself, not because I did not believe in my potential but because I always had something else to prove. It was always harder for me, I was never an option, I would always have to explain that no, I am not the maid, I am not the babysitter, I am not lost I live here, I was just looking, I want to try that dress and yes I can afford it, please don’t touch my hair, I am not a woman yet despite the body, I don’t need to show my parents’ payslip to be accepted by your family, yes my nose is natural and small, these are not homeless people it’s a picture of my family.

Yesterday, when I heard what I heard, and it wasn’t even the worst thing I’ve ever heard, I just allowed myself to be hit, feel offended, act normal as anyone else would have done in my shoes. And it took me to a very deep place that I had not visited for quite a while.

So yes, today I allowed myself to stay in, to sleep longer, get in touch with these feelings, understand my moment, reassess my plan, and rebuild my pillars. The funny thing is that vulnerability is the key to that room where only a few people are allowed in. We are not born strong, we become strong. We are not born fighters, we become fighters. But what are we actually fighting against? And why now? Why has vulnerability hit me now?

I have recently dropped a brilliant career working for a foreign government to start my own business. Actually two businesses. They are both growing well; I have managed to mobilise more than 20 wonderful women to volunteer in this initial phase; my network is bigger and greater than ever; I am constantly being complimented on my achievements; I keep on having one great idea after the other; strategic partnerships are being established. Why now? Like I said, it was far from being the worst thing I’ve heard, usually I would have ignored, but this time was different, and I believe that it might have something to do with the so-called “Impostor Syndrome”.

Yes, minorities tend to feel unworthy of their accomplishments and we doubt ourselves all the time. It had been a while since the last time I was in that confusing place but here I am again, allowing myself to be offended because being a woman of so much success can only mean I am a fraud, right? So my old friend Vulnerability decides to pay me a visit and next thing I know… Racism and sexism hit me hard. One punch from the world, another punch from my own mind, tricking me into believing that “this”, a successful career, an extensive portfolio of achievements, this can only be one thing: a fraud.

Going back in the whole situation, which happened a few minutes ago, I have come to one conclusion: you can only be a “fraud” if you allow yourself to be one, and there will be many insecurities that will arise to make sure you feel like you are an impostor. Being the only woman in every single board meeting I have recently been to has certainly made me more likely to go down that road, but it can also be proof that this is exactly where I should be:  at the top, because I know it was not an easy mountain to climb, and you know what? I’ll dry my tears – which have reminded me of my struggle -, and instead, I will enjoy the view: oh yes, it was a tough challenge to get to the top, but it is a beautiful view from up here. 



Portuguese version (from Google Translator, sorry)


Eu escrevi este texto para mim mesma, mas acho que deveria ser compartilhado. Quero compartilhá-lo aqui porque somos parte de uma comunidade global, e isso deve significar alguma coisa. Estamos supostamente abertos à diversidade e mais tolerantes às diferenças. Nós viajamos ao redor do mundo, aprendemos sobre outras culturas, falamos outras línguas, a maioria de nós foi rotulada como "o estrangeiro" em algum lugar. Quando nos expressamos, as pessoas veem uma pessoa que é internacional, uma liderança. Deve significar alguma coisa. Então, quero compartilhar isso com você, e se você ainda acha que a diversidade é apenas mais uma política para cortar da sua lista de responsabilidade social corporativa, por favor, reavalie sua posição privilegiada e tenha alguma empatia. Você pode estar tornando a vida de alguém um pouco mais difícil.


De vez em quando, temos que enfrentar uma situação difícil. Isso nos torna mais fortes, faz-nos rever os nossos valores e princípios, testa a nossa paciência, aproxima-nos de quem realmente somos.

De vez em quando, nos vemos presos em um dilema. Você pode seguir seu coração, seus instintos ou sua mente. Você pode machucar, se machucar ou deixar machucar. Você pode respirar, demorar um pouco, reagir, reagir exageradamente, mas nunca conseguirá silenciá-lo.

O silêncio não existe. Aqueles que estão vivos são sempre assombrados, mas uma pequena voz lá dentro faz as perguntas que nós nos esforçamos para evitar. É isso? Isso é tudo? O que vem depois? Quem é o próximo? Eu sou o suficiente? Eu sou forte o suficiente? O problema é que as respostas para essas perguntas não são relevantes. O que os desencadeou, o que eles fazem você se sentir, é o que realmente importa.

Entender o gatilho, no entanto, é tão complicado quanto. Às vezes, era apenas um dia ruim, você simplesmente não sentia, era apenas o tempo, as contas pendentes, seu chefe, seu parceiro, um carro dirigindo rápido demais, uma pessoa indigna, um idiota que cruzava seu caminho. As pessoas realmente dizem coisas que não querem dizer? Quanto tempo leva para processar o que está na frente deles, racionalizar sobre isso, decidir dizer algo sobre isso e… Arrependimento? Mesmo?

Algumas coisas simplesmente não podem ser alteradas. Ontem fui vítima do racismo. Eu não posso mudar a cor da minha pele e não preciso mudar a textura do meu cabelo. Eu não posso mudar o fato de que ouvi o que ouvi. E era uma pessoa tão querida para mim ... Ainda é. Algumas coisas não podem ser alteradas, pelo menos não tão rápido.

Aqueles que me conhecem concordam que não me ofendo facilmente. E com certeza não foi a primeira vez que o racismo me olhou nos olhos ... Normalmente sou forte, me elevo, prefiro pensar que mereço melhor, que essa pessoa não vale a pena minha energia. Mas por que eu sempre tenho que ser tão forte? Por que eu tenho que usar uma concha tão grossa para me proteger dos outros, do mundo? Por que eu não posso ser apenas eu?

Vestindo-se, a maquiagem, o cabelo, as cores neutras ... Quanto disso é realmente eu? Eu tentei não ser afetado pelo que aconteceu e, como eu disse, normalmente eu sou muito bom nisso, mas eu deveria?

Voltando no tempo eu percebo que esta força tão chamada tem estado comigo desde que eu era apenas uma criança. É justo que uma criança precise ser forte para não ser quebrada pelo meio ambiente? Você pode pensar que é um exagero, mas lembro-me de adivinhar a mim mesmo, não porque não acreditava em meu potencial, mas porque sempre tinha outra coisa a provar. Sempre foi mais difícil para mim, eu nunca fui uma opção, eu sempre teria que explicar que não, eu não sou a empregada, eu não sou a babá, eu não estou perdida, eu moro aqui, eu estava apenas olhando, eu quero tente esse vestido e sim eu posso pagar, por favor não toque no meu cabelo, eu não sou uma mulher ainda apesar do corpo, eu não preciso mostrar o salário de meus pais para ser aceito por sua família, sim meu nariz é natural e pequeno, estes não são pessoas desabrigadas é uma foto da minha família.

Sim, as minorias tendem a se sentir indignas de suas realizações e duvidamos de nós mesmos o tempo todo. Já fazia um tempo desde a última vez que eu estava naquele lugar confuso, mas aqui estou eu de novo, me permitindo ficar ofendido porque ser uma mulher de tanto sucesso só pode significar que eu sou uma fraude, certo? Então meu velho amigo Vulnerabilidade decide me fazer uma visita e a próxima coisa que eu sei… Racismo e sexismo me atingiram com força. Um soco do mundo, outro soco da minha mente, me enganando em acreditar que "isso", uma carreira de sucesso, um extenso portfólio de conquistas, isso só pode ser uma coisa: uma fraude.

Voltando em toda a situação, que aconteceu alguns minutos atrás, eu cheguei a uma conclusão: você só pode ser uma "fraude" se você se permitir ser um, e haverá muitas inseguranças que surgirão para ter certeza de que sinta-se como um impostor. Ser a única mulher em cada reunião de diretoria a que fui, certamente me fez mais propenso a seguir esse caminho, mas também pode ser a prova de que é exatamente onde eu deveria estar: no topo, porque sei que não uma montanha fácil de escalar, e sabe de uma coisa? Eu vou secar minhas lágrimas - o que me lembrou da minha luta - e, em vez disso, vou apreciar a vista: ah, sim, foi um grande desafio chegar até aqui, mas é uma bela vista daqui de cima.


Posted by Vanessa Guimarães on: February 02, 2019 05:14 PM | Permalink | Comments (12)

Metamorphosis: the initiation process of Empowerment

Categories: leadership, women


To eradicate your own defects can be dangerous. You never know which defect is holding up the whole building. (Clarice Lispector, Brazilian writer)

Business transformation is a very trendy topic amongst managers now, right? There is a lot being said about focusing on people, human interactions, mindset change, diverse teams, participative management, collaboration, etc. to promote the so-called transformation. One thing they all have in common is assuming everyone is empowered enough to take the first step into the unknown, break barriers, and lead others. Well, we know it is not true.

Empowerment necessarily goes through self-awareness, self-consciousness, self-criticism. It is a process of discovering, learning, and understanding one’s own SWOT matrix and it could be a very dangerous path if taken alone. Having alongside someone who has already gone down that road or someone who is so self-assure that can serve as a reference for you to know where to go back to, if need be, can make this journey a lot more pleasant and even fruitful. This is what we project managers do for business transformation, and it is not different when the process is of personal transformation.

Yes, empowerment is a personal transformation and, although it is full of “self” processes, it achieves better results if orchestrated with those around you. We all know the comfort of a “me too!” and the power of a “you’re not alone”. We know. Look around you. These people sitting next to you every five days of the week are probably subject to the same influences that are mining your self-esteem. Those rumours, the interruptions during the meetings, that stolen idea, the underestimation of your competencies, second guessing your opinions, the sex jokes, the lustful eyes, the touchy colleague, the inappropriate boss, the sexual harassment… If you do not relate to most of these examples, well, then you are probably a guy.

One is not born, but rather become, a woman”. That’s Simone de Beauvoir. She was not talking about gender identity there, that is a more profound sense and understanding of your feminine condition. Those examples? Yes, they are a way to make us women remember “our place”. The thing is: it is a very powerful place, once you understand what makes you a woman, which might not be easy if you try to do it alone. Embracing that place as the core of your being – that is empowerment. Talk to your girl peers. Share. Collaborate. Soon you will also learn the value of women coming together. And that is what is called sisterhood.

Sisterhood is a force. Once a woman connects to this feeling, there is absolutely nothing that will bring her down. Now imagine one woman holding the hand of another women, holding the hand of a third and so on, you will have a network of unbreakable women and here is when the transformation begins. Quoting Franz Kafka, “from a certain point onwards there is no longer any turning back. That is the point that must be reached”.

Empowered women can do anything, and sisterhood can be a powerful source for social transformation. But I guess this will be the topic for another conversation. Oh, and business transformation? Yeah, that’s a piece of cake.


--- Español

Metamorfosis: el proceso de iniciación del Empoderamiento

Erradicar tus propios defectos puede ser peligroso. Nunca se sabe qué defecto está sosteniendo todo el edificio. (Clarice Lispector, escritora brasileña)


La transformación del negocio es un tema muy de moda entre los gerentes ahora, ¿verdad? Se dice mucho sobre el enfoque en las personas, las interacciones humanas, el cambio de mentalidad, los equipos diversos, la gestión participativa, la colaboración, etc. para promover la llamada transformación. Una cosa que todos tienen en común es asumir que tienen el poder suficiente para dar el primer paso hacia lo desconocido, romper barreras y liderar a otros. Bueno, sabemos que no es cierto.

El empoderamiento necesariamente pasa por el conocimiento de sí mismo, la autoconciencia, la autocrítica. Es un proceso de descubrir, aprender y comprender la propia matriz FODA y podría ser un camino muy peligroso si uno lo toma solo. Tener al lado a alguien que ya haya recorrido ese camino o alguien que sea tan seguro de sí mismo que pueda servirle como referencia para que sepa dónde regresar, si es necesario, puede hacer que este viaje sea mucho más placentero e incluso fructífero. Esto es lo que hacemos los gerentes de proyectos para la transformación del negocio, y no es diferente cuando el proceso es de transformación personal.

Sí, el empoderamiento es una transformación personal y, aunque está lleno de procesos "propios", logra mejores resultados si se organiza con quienes te rodean. Todos conocemos el alivio de un "yo también" y el poder de un "no estás solo". Lo sabemos. Mira a tu alrededor. Estas personas sentadas a tu lado cinco días a la semana probablemente estén sujetas a las mismas influencias que minan tu autoestima. Los rumores, las interrupciones durante las reuniones, la idea robada, la subestimación de sus competencias, el cuestionamiento de sus opiniones, las bromas sexuales, los ojos lujuriosos, el colega “demasiado afectuoso”, el jefe desubicado, el acoso sexual ... Si estos ejemplos no te son familiares, bueno, entonces probablemente eres hombre.

"Uno no nace, sino que se convierte en mujer", dijo Simone de Beauvoir. Ella no hablaba de identidad de género sino de un sentido más profundo y una mayor comprensión de su condición femenina. ¿Esos ejemplos? Sí, son una forma de hacernos recordar a las mujeres "nuestro lugar". La cuestión es que una vez que entiendes lo que te convierte en mujer, lo cual no sería fácil si tratas de hacerlo sola, alcanzas un lugar muy poderoso. Abrazar ese lugar como el núcleo de tu ser, eso es empoderamiento. Habla con tus amigas mujeres. Comparte. Colabora. Pronto también aprenderán el valor de la unión entre mujeres. Y eso es lo que se llama hermandad.

La hermandad es una fuerza. Una vez que una mujer se conecta con este sentimiento no hay absolutamente nada que la derribe. Ahora imagina a una mujer sosteniendo la mano de otra mujer, sosteniendo la mano de una tercera, y así sucesivamente tendrás una red de mujeres inquebrantables y aquí es cuando comienza la transformación. Citando a Franz Kafka, “a partir de cierto punto ya no hay vuelta atrás. Ese es el punto que hay que alcanzar”.

Las mujeres empoderadas pueden hacer cualquier cosa, y la hermandad puede ser una fuente poderosa para la transformación social. Pero supongo que éste será el tema de otra conversación.  ¿Y la transformación del negocio? Sí, eso es sencillo.

Posted by Vanessa Guimarães on: October 28, 2018 12:50 PM | Permalink | Comments (19)

"Time is a great teacher, but unfortunately it kills all its pupils."

- Berlioz